Las despensas y los sitios de comidas informan un aumento en la demanda de alimentos

Las despensas y los sitios de comidas informan un aumento en la demanda de alimentos

SPRINGFIELD — Cuando le dijeron a Michael Akers que la demanda de alimentos en los sitios de comidas y despensas estaba aumentando en todo el oeste de Massachusetts, no se sorprendió.

“Eso es lo que estamos viendo aquí también”, dijo Akers, director del programa de Open Pantry Group Companies en Springfield.

“Nuestros números han aumentado constantemente durante los últimos meses. La inflación es parte de la razón, estoy seguro, y hay otros factores”.

Según el Banco de Alimentos del Oeste de Massachusetts, las despensas de alimentos y los sitios de comidas en la purple de alimentos de emergencia de la región han visto un aumento en las solicitudes de asistencia alimentaria desde marzo.

“En los dos primeros meses de 2022, la inseguridad alimentaria había vuelto a los niveles previos a la pandemia gracias a la asombrosa respuesta de la comunidad y el gobierno a la pandemia de COVID-19”, dijo Andrew Morehouse, director ejecutivo del Banco de Alimentos.

Pero lo que había sido una tendencia alentadora ha cambiado en la otra dirección desde marzo. Morehouse dijo que la inflación sostenida, especialmente para los alimentos y la gasolina, y el vencimiento de la asistencia especial del gobierno relacionada con la pandemia hace que más personas visiten los sitios de comidas y otros servicios de alimentos de emergencia.

“Definitivamente ha habido un aumento en nuestra ubicación”, dijo Donna Marretta, presidenta de la junta directiva de Lorraine’s Soup Kitchen & Pantry en Chicopee.

“No vimos una gran disminución (a medida que disminuyeron los casos de COVID-19). Hemos visto a muchas personas primerizas que no habían estado usando nuestros servicios de alimentos, pero los están usando ahora”, dijo Marretta.

Morehouse dijo que incluso volver a los niveles de inseguridad alimentaria anteriores a la pandemia no es suficiente. El aumento de la demanda es aún más insostenible, dijo.

“No podemos estar satisfechos con la vieja normalidad. Debemos hacer más para resolver la inseguridad alimentaria de una vez por todas”, dijo Morehouse.

El Banco de Alimentos del Oeste de Massachusetts informó que 81,623 personas en la región de los cuatro condados continuaron buscando asistencia alimentaria en febrero, por debajo del máximo de 124,592 personas en noviembre de 2020. Las cifras de febrero estaban en línea con las cifras previas a la pandemia.

La demanda comenzó a aumentar en abril de 2020, el primer mes completo de la pandemia. Después de alcanzar su punto máximo en noviembre de ese año, comenzó a descender, pero comenzó a aumentar nuevamente, superando los 94 000 en marzo, un aumento del 14 % en un mes, y los 93 000 en abril.

El Banco de Alimentos del Oeste de Massachusetts sirve como cámara de compensación de la asistencia alimentaria de emergencia de la región para sus 173 miembros locales. Actualmente tiene su sede en Hatfield, pero la construcción ha comenzado en un sitio nuevo y ampliado en Chicopee que está previsto que se inaugure en 2023.

“Probablemente no existiríamos sin el Banco de Alimentos”, dijo Marretta, cuya ubicación ha operado durante 30 años. Lorraine’s opera una despensa de alimentos durante el mediodía y sirve una comida caliente a primera hora de la tarde.

Akers dijo que su ubicación se vio afectada por factores distintos a la inflación.

“Algo que marcó una gran diferencia fue que en mayo comenzamos a permitir que la gente volviera a entrar. Hasta ese momento, habíamos estado empacando comida en el mostrador (para que la recogieran)”, dijo.

“Un problema con el embolsado es que la gente no tiene tanta oportunidad de elegir. Las familias numerosas no pueden elegir, y eso afecta nuestros números”, dijo Akers.

Marretta cree que la inflación es un issue dominante, lo que probablemente explica por qué su ubicación recibe frecuentes visitantes primerizos.

“No hacemos preguntas cuando la gente entra, pero creemos que es el costo creciente de todo. Incluso el año pasado, podías comprar jugo por $2.99. Ahora cuesta $4.99”, dijo.

“Especialmente en el caso de las personas mayores, su Seguro Social o jubilación no aumentará rápidamente o mucho… Pero la gasolina está aumentando rápidamente, para aquellos ciudadanos de la tercera edad que tienen la suerte de tener un automóvil.

“Pasa lo mismo con el precio de la carne de res o del pollo. El pollo solía ser una opción bastante económica, pero también ha aumentado. Y durante los meses de verano, los niños están en casa durante el día y también comen más”.

Dado que los fondos de ayuda para la pandemia caducan en muchos casos, una respuesta gubernamental masiva a la inseguridad alimentaria se está agotando, pero no es necesario.

“Cuando la economía va hacia el sur, aumentan los suministros de alimentos de los gobiernos estatales y federales. En 2021, el Programa de Asistencia Alimentaria Comunitaria federal y las subvenciones privadas sin precedentes para comprar alimentos fueron la respuesta directa a la pandemia”, dijo Shirley Del Rio, directora de distribución de alimentos del Banco de Alimentos.

A medida que las despensas locales y los sitios de comida enfrentan una mayor demanda, el Banco de Alimentos del Oeste de Massachusetts está enfrentando sus propios desafíos.

“Hemos estado pagando un 24% más por vegetales frescos de proveedores locales y nacionales”, dijo Del Rio. “Esperamos aumentos del 20 % en el futuro para los productos secos no perecederos. Solo los costos de flete aumentaron un 42 %”.

“La inseguridad alimentaria está aumentando nuevamente”, dijo Morehouse. “Pero el Banco de Alimentos seguirá estando allí para nuestros vecinos que necesitan asistencia alimentaria”.

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